¿Qué cosas pueden hacer las orcas?

Orca macho

1.  El nombre de orca deriva de su nombre original, “asesinos de ballenas”, que les dieron los marineros que las vieron cazar ballenas. Con el tiempo, el nombre acabó cambiando.    3. El nombre “orca” proviene de su nombre de especie en latín Orcinus orca, donde orcinus se traduce como “reino de los muertos”.

4. Aunque las orcas están reconocidas formalmente como una sola especie, existen al menos 10 “ecotipos” diferentes en todo el mundo. Los ecotipos se definen como poblaciones con diferencias en la dieta, el comportamiento y las vocalizaciones. Muchas poblaciones de orcas no encajan en estos ecotipos, incluidas las que encontramos aquí en Nueva Zelanda.

5. En Nueva Zelanda se cree que hay menos de 200 animales, lo que las clasifica como Vulnerables a nivel nacional en el Sistema de Clasificación de Amenazas de Nueva Zelanda. Según la estimación poblacional más reciente hay 115 animales vivos (Visser, 2000).

6. Aunque pueden comer, y lo hacen, presas como peces de aleta y mamíferos marinos, las orcas neozelandesas se han especializado en la caza de tiburones y rayas. A menudo se las puede ver alrededor de los arrecifes rocosos y en los bajos de las playas mientras cazan.

Origen del nombre de la orca

A pesar de llamarse orcas, en realidad pertenecen a la familia de los delfines Delphinidae. Son la única especie de su género, pero sus parientes más cercanos son especies de delfines de los alrededores de Australia y del sudeste asiático, como el delfín del Irrawaddy.

No sabemos realmente de dónde viene el nombre de las orcas. Una teoría es que los balleneros las llamaban “asesinas de ballenas” en el pasado, y el nombre se corrompió en “orcas” con el tiempo.

El nombre latino de la orca o ballena asesina es Orcinus orca. Orcinus se traduce como “del reino de los muertos” y probablemente deriva del dios romano del inframundo Orcus, una referencia a la reputación de cazador feroz de este animal.

Una orca recién nacida pesa tanto como una moto, unos 180 kg, y miden entre 2 y 3 m de largo. Un macho adulto puede pesar unos 8600kg y crecer hasta 10m de longitud, mientras que una hembra adulta puede pesar unos 5400kg y crecer hasta 9m de longitud.

Las orcas viven en todos los océanos y se extienden desde el Ártico hasta el Antártico, aunque también viven en las aguas tropicales entre ambos. Aunque sus poblaciones se han reducido considerablemente, las orcas sólo están ausentes en el Mar Negro y el Mar Báltico, así como en algunas zonas del Océano Ártico.

La comunicación de las orcas

Las orcas viven en grupos familiares (vainas) de hasta 50 individuos, que a veces incluyen cuatro generaciones. La hembra más vieja lidera el grupo. Es la que mejor sabe dónde encontrar buena comida y cómo comportarse en diferentes situaciones.

Como orca, tiene que aprender una amplia gama de habilidades: sofisticadas técnicas de caza, interacción social, conocimiento de las zonas de alimentación y apareamiento y un profundo conocimiento de las rutas migratorias. Las orcas adultas enseñan a las más jóvenes estas habilidades para que luego las transmitan a sus propias crías. Así se crea una “cultura orca” que se transmite de generación en generación.

Las orcas cazan en grupo y coordinan sus presas con una habilidad increíble. Comen una gran variedad de presas, como peces, focas, delfines, tiburones, rayas, ballenas, pulpos y calamares. Sin embargo, algunos grupos se especializan en un solo tipo de presa, como la caza de focas y otros mamíferos marinos, mientras que otros prefieren ciertos tipos de salmón y han adaptado sus técnicas de caza a esta presa durante generaciones.

¿Qué comen las orcas?

Contrariamente a las representaciones amistosas que ofrecen los parques temáticos del océano, la orca (también conocida como pez negro) es el depredador más devastador que recorre los océanos abiertos. Puede pesar hasta 11 toneladas, alcanzar velocidades máximas de 30 millas (48 kilómetros) por hora y lucir una boca llena de dientes entrelazados de tres pulgadas de largo. Además de estas adaptaciones físicas más evidentes, el gran cerebro de la orca -el segundo mayor de los mamíferos oceánicos- le confiere una inteligencia sin parangón en un animal de su tamaño.

Para obtener una medida aproximada de la inteligencia de los animales, los científicos se fijan en algo llamado cociente de encefalización (EQ). El cociente de encefalización es la relación entre el tamaño real del cerebro de un animal y el tamaño esperado para un animal de su masa. Al igual que otros miembros de Delphinidae -la rama de los delfines del árbol de la familia de los cetáceos- las orcas tienen un alto cociente de encefalización. Tienen una puntuación de 2,5, que es significativamente inferior a la de los humanos, que es de 7, y a la de los delfines mulares, que es de 4, pero superior a la de las ballenas barbadas, que tienen una puntuación inferior a 1. Además, las orcas, al igual que otras ballenas, tienen un cerebro muy enrevesado o “plegado”, así como gruesas neuronas mielinizadas, que se equiparan a la capacidad de procesamiento.