¿Qué provoca la contaminación del mar?

Estadísticas sobre la contaminación de los océanos

Parece que casi todos los días hay otra historia sobre la contaminación de una forma u otra, en los alimentos que comemos, el agua que bebemos y el aire que respiramos. Muy a menudo nuestras propias acciones conducen a esa contaminación y en muchos casos podemos hacer algo al respecto.

En los últimos diez años, las aguas se han llevado la peor parte de los accidentes de contaminación graves, pero cada vez son menos frecuentes a medida que se desarrollan las tecnologías y se conocen mejor los efectos.    Sin embargo, aún queda mucho por aprender sobre los efectos de la contaminación del medio marino.    A menudo, la contaminación no puede verse a simple vista, y a veces la contaminación nunca desaparecerá del agua.

En muchos sentidos, son las propias acciones humanas las que provocan la contaminación y, en algunos casos, podemos hacer algo al respecto.    Por ejemplo, comprar productos locales reduce la demanda de alimentos de ultramar, lo que reduce la cantidad de barcos necesarios para transportar estos alimentos y, a su vez, la contaminación que causan en los océanos y los residuos que arrojan.

Datos sobre la contaminación de los océanos

La contaminación de los océanos está muy extendida, está empeorando y supone un peligro claro y presente para la salud y el bienestar de los seres humanos. Pero el alcance de este peligro no ha sido ampliamente comprendido – hasta ahora. Nuestro reciente estudio proporciona la primera evaluación exhaustiva de los impactos de la contaminación oceánica en la salud humana.

La contaminación de los océanos es una compleja mezcla de metales tóxicos, plásticos, productos químicos manufacturados, petróleo, residuos urbanos e industriales, pesticidas, fertilizantes, productos químicos farmacéuticos, escorrentía agrícola y aguas residuales. Más del 80% proviene de fuentes terrestres y llega a los océanos a través de los ríos, la escorrentía, la deposición de la atmósfera -donde los contaminantes transportados por el aire son arrastrados al océano por la lluvia y la nieve- y el vertido directo, como la contaminación de las plantas de tratamiento de aguas residuales y los residuos desechados. La contaminación de los océanos es más intensa cerca de las costas y se concentra en mayor medida a lo largo del litoral de los países de ingresos bajos y medios.

Los residuos plásticos son el componente más visible de la contaminación oceánica. Más de diez millones de toneladas de plástico entran en los mares cada año. La mayor parte se descompone en partículas microplásticas y se acumula en los sedimentos costeros y de las profundidades marinas.

Soluciones a la contaminación de los océanos

La contaminación química, o de nutrientes, es preocupante por razones sanitarias, medioambientales y económicas. Este tipo de contaminación se produce cuando las actividades humanas, sobre todo el uso de fertilizantes en las explotaciones agrícolas, provocan la escorrentía de sustancias químicas hacia las vías fluviales que acaban desembocando en el océano. El aumento de la concentración de sustancias químicas, como el nitrógeno y el fósforo, en el océano costero favorece el crecimiento de las floraciones de algas, que pueden ser tóxicas para la vida silvestre y perjudiciales para los seres humanos. Los efectos negativos sobre la salud y el medio ambiente causados por la proliferación de algas perjudican a las industrias pesqueras y turísticas locales.

La basura marina engloba todos los productos manufacturados -la mayoría de ellos de plástico- que acaban en el océano.    La basura, los vientos de tormenta y la mala gestión de los residuos contribuyen a la acumulación de estos desechos, el 80% de los cuales procede de fuentes terrestres. Entre los tipos más comunes de residuos marinos se encuentran diversos artículos de plástico, como bolsas de la compra y botellas de bebidas, además de colillas, tapones de botellas, envoltorios de alimentos y artes de pesca. Los residuos de plástico son especialmente problemáticos como contaminantes porque son muy duraderos. Los artículos de plástico pueden tardar cientos de años en descomponerse.

Clasificación de la contaminación de los océanos

El 80% de la contaminación del medio marino procede de la tierra. Una de las mayores fuentes es la llamada contaminación de fuentes no puntuales, que se produce como resultado de la escorrentía. La contaminación de fuentes no puntuales incluye muchas fuentes pequeñas, como las fosas sépticas, los coches, los camiones y los barcos, además de fuentes más grandes, como las granjas, los ranchos y las zonas forestales. Millones de motores de vehículos de motor arrojan cada día pequeñas cantidades de aceite a las carreteras y aparcamientos. Gran parte de esto también llega al mar.

Parte de la contaminación del agua comienza como contaminación del aire, que se deposita en los cursos de agua y los océanos. La suciedad puede ser un contaminante. La tierra vegetal o el limo de los campos o de las obras de construcción pueden llegar a los cursos de agua, dañando los hábitats de los peces y la fauna.